Gemínidas, restos de Faetón

Y ya tenemos de nuevo en el cielo, como cada Diciembre, los restos del asteroide Faetón.

Como os decíamos el año pasado, esta peculiar lluvia de estrellas no tiene su origen en los restos de un cometa, sino en un misterioso objeto a caballo entre el asteroide y el cometa. Se trata de , un asteroide con órbita similar a la de un cometa, del grupo de los denominados asteroides apolo.

geminidas

La diferencia fundamental entre los asteroides y los cometas es su composición. Mientras que los asteroides están formados por rocas y metales pesados, los cometas están compuestos por roca, polvo y hielo. La inmensa mayoría de los objetos que llamamos asteroides se encuentran entre Marte y Júpiter, en el cinturón de asteroides, con órbitas poco excéntricas (casi cero) similares a las de los planetas. De hecho, en las mismas órbitas de los planetas tenemos los troyanos. El asteroide más grande del cinturón, con un tercio de la masa total del cinturón de asteroides, es Ceres. Este gran asteroide, cuando se observó por primera vez, tuvo la consideración de planeta. Con la definición actual no lo es, pero qué habría pasado si hubiese limpiado su órbita de asteroides por atracción gravitatoria, haciéndose con toda la masa del cinturón. Entonces, probablemente sí tendríamos un planeta más entre Marte y Júpiter.

Los objetos que llamamos cometas, sin embargo vienen de zonas muy lejanas al Sol, que son fundamentalmente el cinturón de kuiper y la nube de Oort. Aquí empiezan a solaparse los conceptos de planeta, asteroide y cometa.

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Perseidas, cometas y dinosaurios

Como cada verano, nos visitan las lágrimas de San Lorenzo, la lluvia de estrellas del cometa 109P/Swift-Tuttle. Son visibles en los meses de Julio y Agosto, pero alcanzarán su máximo la semana próxima entre el 12 y el 13 de Agosto, cuando mirando hacia su radiante, la constelación de Perseo, podremos ver hasta 100 estrellas fugaces cruzando el firmamento cada hora. Este año se añade que disponemos de condiciones óptimas para observarlas, luna nueva y por tanto oscuridad en el cielo.

Las perseidas son probablemente la lluvia más importante del año. También al producirse en verano resulta más agradable salir a disfrutar de ellas, lo que las hace una de las más famosas del hemisferio norte. Como ya las conocemos todos, veamos un poco la historia del 109P/Swift-Tuttle.

Fuente: http://abcnews.go.com/blogs/technology/2013/02/asteroids-rock-except-when-they-hit-you/
Fuente: http://abcnews.go.com/blogs/technology/2013/02/asteroids-rock-except-when-they-hit-you/

109P/Swift-Tuttle

Corría el mes de Julio del año 1862 cuando dos astrónomos diferentes, Lewis Swift y Horace Parnel Tuttle, descubrían de manera independiente una gran roca estelada visible desde la Tierra. Son los que dieron nombre a Swift-Tuttle. Según las observaciones de la época, el cometa debería volver a aparecer por el Sistema Solar 120 años después; sin embargo, en los años 70 (1973) un tal Brian Marsden decía que el cometa Swift-Tuttle podría ser el mismo que fue avistado por un misionario jesuita en 1737 en Beijing (China). Si efectivamente era el mismo cometa, el paso de Swift-Tuttle de 1862 tuvo lugar 125 años despúes, y no 120 años como se había calculado. Desconocemos los cálculos de Marsden, pero lo cierto es que predijo que Swift-Tuttle no volvería por aquí hasta 130 años después de 1862, es decir, en 1992. Los argumentos para este retraso eran que cada vez que el cometa se acerca al Sol pierde mucha masa, lo que le hace más ligero, y cuando sale despedido de aquí a su vertiginosa velocidad, se marcha más lejos que la vuelta anterior, lo que hace que tarde más en volver.

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Mayo: Polvo, hielo y las Eta Acuáridas

Llegó Mayo y con él las Eta Acuáridas, la lluvia de estrellas más importante de la primavera.

En teoría se debe observar en el radiante de la constelación de Acuario, más o menos 60 meteoros por hora, al amanecer. La realidad es que en esta ocasión, los expertos no vaticinan una buena observación debido a la luna llena. Para un buen espectáculo habrá que esperar a las famosas lágrimas de San Lorenzo, pero para abrir boca os propongo un pequeño y rápido ejercicio con Stellarium.

Objetivo: entender la lluvia de estrellas, y en concreto las Eta Acuáridas.

Estas lluvias de estrellas,

https://principiatechnologica.com/wp-content/uploads/2014/12/15/geminidas-y-asteroides-apolo/

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https://principiatechnologica.com/wp-content/uploads/2014/10/20/como-ver-esta-noche-las-orionidas/

Son consecuencia de que la Tierra, en su movimiento de traslación, pasa por el lugar por donde pasó (y pasará) un cometa. En el caso de las Eta Acuáridas, se trata del famoso Cometa Halley. Y este cometa pasó, en Febrero del año 1986, precisamente por donde anda la Tierra ahora, a mediados de Mayo. El ejercicio es sencillo, comprobar esto en Stellarium.

Para ello, colocamos al observador en el Sol. Vamos a ver el cometa Halley como si estuviésemos en el Sol, un poco caliente pero bueno….

El Halley, no está por defecto en Stellarium. Lo añadimos. El cometa tiene una órbita muy excéntrica que hace que su velocidad aumente rápidamente cuando se acerca al Sol y disminuya lentamente al alejarse hacia el centro de la galaxia. Su perihelio, según wikipedia, se alcanzó el 9 de Febrero. Según el experimento en Stellarium, el cometa se observa con magnitud máxima, visto desde el Sol, el día 1 de Febrero de 1986. Magnitud relativa 2.34:

Perihelio del Halley
Perihelio del Halley

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Gemínidas y Asteroides Apolo

Este fin de semana ha tenido lugar el máximo de la última lluvia de estrellas del año: Las Gemínidas.

Visibles del 6 al 16 Diciembre, este año se ven eclipsadas por la Luna en cuarto menguante. El nombre de Gemínidas viene dado porque su radiante está localizado en la constelación de Géminis. Todos los meteoros que veamos parecerán provenir de ese punto, aunque ciertamente esta lluvia de estrellas puede verse en todo el cielo. Según los expertos, existe la posibilidad de que veamos 120-160 meteoros por hora.

Lluvia de estrellas
Lluvia de estrellas

Su procedencia está en un asteroide denominado Faetón. Con un diámero de poco más de 5 kilómetros se cree que es uno de los restos de un cometa, del que se desprendió hace cientos de años. Por ello, los días de Gemínidas en la Tierra están contados, pues sus partículas irán desapareciendo, y con ellas la lluvia de estrellas. Faetón pertenece al grupo de los asteroides Apolo. Casi todos los asteorides Apolo cruzan la órbita de la Tierra.

Los llamados asteroides Apolo son los asteroides con una órbita cuyo semieje mayor es mayor que el de la Tierra (1 UA) y cuyo perihelio es menor que el afelio de la Tierra (1,017 UA). Hay una mínima probabilidad de que estos asteroides no crucen la órbita de la Tierra, tan pequeña que no se contempla (afelio < 1,017 UA, y 1,017 UA > perihelio > 0,983 UA, y perihelios Tierra, asteroide alineados con el Sol). En vez de esto (órbitas casi circulares interiores a la órbita de la Tierra) sucede casi siempre lo contrario, órbitas excéntricas que cruzan la órbita de la Tierra. Los asteroides apolo son asteroides que tienen órbita parecida a la de los cometas (muy excéntrica):

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Hoy, Leónidas.

Uno de los espectáculos más esperados por los amantes de las lluvias de estrellas tiene lugar esta noche, del 17 al 18 de Noviembre. Es junto a las veraniegas Perseidas la más importante de la temporada. Y es visible a simple vista.

Esta lluvia de meteoros cuyo radiante se encuentra en la constelación de Leo, es consecuencia del paso de La Tierra por los restos del cometa Tempel-Tuttle. Las crónicas indican que cada 33 años se producen tormentas meteóricas que hacen que el número de estrellas fugaces se cuente por miles según los observadores. ¿Por qué cada 33 años? Es el periodo de su órbita. Es el tiempo que tarda en volver a pasar cerca del Sol, momento en que deja mayor cantidad de restos en la órbita de nuestro planeta. Tras cada paso alrededor del Sol, el cometa crea una nueva fuente de material fresco en forma de pequeñas partículas que se son vistas como esas tormentas meteóricas:

orbita-tempel-tuttle
Órbita cometa Temple-tuttle

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