Redes definidas por software – SDN

Hoy hablamos de este nuevo concepto de redes, el de las redes definidas por software (Software defined networks, SDN). Una tecnología emergente que empieza a dar sus primeros pasos cuando muchos todavía no sabemos qué persigue exactamente ni hasta dónde puede llegar, porque aún se está definiendo. Lo que sí tenemos claro es que ha dirigirse, como siempre, hacia estándares de código abierto (OpenFlow) que permitan no sólo interconectar dispositivos de distintos fabricantes, sino también la libre programación de aplicaciones a través de una API.

¿Qué son las redes definidas por software?

 

Se trata de la separación efectiva de los planos de control y de datos. Esto es, la diferenciación entre aquella parte de la arquitectura del router que se ocupa de elaborar el mapa de red y de procesar el tráfico que mantiene su funcionalidad, y aquella otra maquinaria que decide qué hacer con los paquetes que aterrizan en un interfaz de entrada, trasladando la información desde su punto de origen hasta su destino final. De modo que, en la práctica, la gestión de las redes ya no dependería de una solución de hardware, sino de un controlador de software más inteligente y preparado para exprimir el rendimiento al máximo.

Su objetivo no es otro que armar a los administradores con herramientas centralizadas de programación, virtualización y monitorización de la situación en tiempo real para que las redes se puedan adaptar de forma eficiente a las necesidades concretas de cada momento, lo que promete acelerar la transformación de los datacenters hacia una nueva generación más escalable, automatizar recursos, simplificar tareas y, en definitiva, marcar un antes y un después en el terreno del networking y las comunicaciones. Con SDN el procesamiento de paquetes ya no deriva de una serie de ficheros de configuración estáticos en cada uno de sus miles de nodos, sino de una organización puramente dinámica a través de una capa de software que virtualiza la red y la independiza de la infraestructura física subyacente.

OpenFlow

Otra característica a tener en cuenta es que fomenta el uso de arquitecturas de código abierto. Entre los protocolos que se han creado para asegurar la interoperabilidad de los distintos elementos que conforman una red destaca OpenFlow, que se agrega como funcionalidad a los switches de Ethernet, routers y puntos de acceso inalámbricos comerciales y proporciona un estándar con el que indicar a los conmutadores hacia dónde enviar los paquetes sin necesidad de que los vendedores expongan el funcionamiento interno de sus dispositivos.

Esto implica que, en vez de operar plano de control y plano de datos en el mismo dispositivo, estos últimos se quedan en el switch y un controlador separado maneja el enrutamiento de alto nivel. Cuando un switch OpenFlow recibe un paquete para el que no tiene entradas registradas, lo envía al controlador, que es quien toma la decisión sobre su destino. Éste puede descartarlo o agregar un flujo a seguir por paquetes similares en el futuro.

Así, mientras las redes tradicionales cuentan con software propietario para cada switch, este estándar abierto que ha sido creado por la Open Networking Foundation agrupa las órdenes de forma independiente a los conmutadores individuales y a sus fabricantes para que la infraestructura resultante sea más fácil de administrar. Muchos de los fabricantes de dispositivos de red más importantes han manifestado ya su intención de que sus equipos sean compatibles con OpenFlow.

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