¿Por qué La Tierra está achatada por los polos? El Radio de La Tierra

Para responder a esta pregunta, la realidad es que hay que remontarse una vez más a la historia de la física. Primero, vamos a ver brevemente cómo las civilizaciones han ido obteniendo poco a poco datos acerca de nuestro planeta.

El Radio de La Tierra.-

Doscientos años antes de Cristo, el matemático y astrónomo Eratóstenes, inventó un método trigonométrico que supuso la primera aproximación a las dimensiones de La Tierra.

Eratóstenes sabía que en Siena (hoy Asuán, en Egipto) el día del solsticio de verano los objetos no proyectaban sombra alguna y la luz alumbraba el fondo de los pozos; esto significaba que la ciudad estaba situada justamente sobre la línea del trópico y su latitud era igual a la de la eclíptica que ya conocía. Eratóstenes, suponiendo que Siena y Alejandría tenían la misma longitud (realmente distan 3º) y que el Sol se encontraba tan alejado de la Tierra que sus rayos podían suponerse paralelos, midió la sombra en Alejandría el mismo día del solsticio de verano al mediodía, demostrando que el cenit de la ciudad distaba 1/50 partes de la circunferencia, es decir, 7º 12′ de arco de circunferencia. Siena y Alejandría distaban por tanto dicho ángulo en el meridiano que supuestamente compartían.

Bastaba conocer la distancia real sobre la superficie de La Tierra para obtener el Radio. Se afirma que Eratóstenes, para calcular la distancia entre las dos ciudades, se valió de un regimiento de soldados que diera pasos de tamaño uniforme y los contara.  Fijó esta distancia en 5.000 estadios, de donde dedujo que la circunferencia de la Tierra era de 250.000 estadios, resultado que posteriormente elevó hasta 252.000 estadios.

Admitiendo que Eratóstenes usó el estadio ático-italiano de 184.8 m, que era el que se usaba comúnmente por los griegos de Alejandría en aquella época, el error cometido fue de 6.192 kilómetros (un 15 %). Sin embargo, hay quien defiende que usó el estadio egipcio (300 codos de 52,4 cm), en cuyo caso la circunferencia polar calculada hubiera sido de 39.614,4 km, frente a los 40.008 km considerados en la actualidad, es decir, ¡un error de menos del 1%!

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